Kotatsu (こたつ)

El Kotatsu (炬燵, 火燵 o こたつ) es una mesa baja de madera cubierta por un futón o manta, debajo de la cual hay una fuente de calor para calentarse y mantener fácilmente el calor en épocas frías. También lo podríamos definir como una mesa con brasero, de concepto similar al de nuestras mesas camilla.

El kotatsu ha ido evolucionando con los tiempos. Antiguamente la fuente de calor era un recipiente en el que se quemaba carbón, situado bajo una porción retráctil del suelo, de hasta 40cm de profundidad, y que estaba cubierto por una rejilla (hori-gotatsu (掘り炬燵)). Actualmente se utiliza como fuente de calor una estufa eléctrica que suele estar situado en la parte inferior de la mesa, hecho con unos materiales especiales para que, aunque entres en contacto con él (cosa muy probable teniendo en cuenta la poca altura de la mesa) no te quemes (oki-gotatsu (置き炬燵)). Esta estufa acostumbra a estar unida a una manta delgada (shitagake - 下掛布), por encima de la cual se sitúa una segunda manta más gruesa (kotatsu-gake - 火燵掛布) que cubre la estructura y suele estar decorada para que combine con el entorno, y finalmente por encima de todo esto se coloca la parte superior de la mesa.

Los orígenes del kotatsu se pueden situar en la era Muromachi, en el siglo XIV. Desde sus orígenes, el hogar principal de la casa, que servía tanto para cocinar como para calentar, era el irori, una zona de tierra en el que se quemaba carbón, y que en el siglo XIV se modificó para introducir una plataforma para sentarse a su alrededor. Por encima de esta plataforma de madera para sentarse se colocó una manta denominada oki, que concentraba el calor producido por el carbón y evitaba que este se dispersara rápidamente. Este primitivo kotatsu se denomina hori-gotatsu, una palabra que procede de hori (掘-り- agujero), ko (炬 – antorcha) y tatsu (燵 – calentar los pies).

Durante el período Edo, en el siglo XVII su diseño cambió ligeramente, pues el irori pasó a excavarse en el suelo, en vez de estar sobre este. Adoptó una forma cuadrada y se colocó una plataforma de madera a su alrededor, formando un hogar que se siguió cubriendo con una manta por encima de la plataforma para mantener el calor.

El kotatsu se pudo empezar a trasladar con la llegada del concepto del oki-gotatsu, donde en vez de quemar carbón en un recipiente construido, se empezó a hacer en un recipiente de barro que podía moverse de un sitio a otro. Oki-gotatsu procede de oki (置き – situar), ko (炬 – antorcha) y tatsu (燵 – calentar los pies).

El último paso de la evolución del kotatsu tuvo lugar a mediados del siglo XX, cuando el carbón dejó paso a la energía eléctrica, y el recipiente de barro fue sustituido por una estufa.

Desde sus orígenes el kotatsu estaba pensado para calentar una persona sentada en el suelo o sobre cojines, que ponía las piernas bajo la manta, de forma que, al vestir la ropa tradicional japonesa, el calor penetraría por la parte inferior de la ropa, para acabar saliendo por el cuello, calentando así todo el cuerpo. Actualmente la forma de vestir a cambiado, aunque las modernas posibilidades de aislamiento térmico de las casas son muy eficaces, todavía es muy habitual que la familia siga concentrando sus actividades alrededor del kotatsu para ahorrar energía. En verano se puede retirar la manta y utilizar igualmente la mesa como centro de las actividades familiares.

Algunas persones, una vez bajo el kotatsu, hacen lo posible para no salir de él, llegando a desplazar la mesa para ir a alguna otra zona próxima sin perder su agradable calor (se habla de "hacer la tortuga"). También hay mucha gente que se duerme mientras está bajo el kotatsu, a pesar de que si son demasiado altos es posible que no queden totalmente cubiertos. En cualquier caso, se considera adecuado para hacer una siesta, pero no para dormir toda la noche.

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