Sugidama (杉玉)

El Sugidama, también conocido como sakabayashi, es una bola hecha con hojas de sugi (cedro japonés) atadas para formar una esfera que se cuelga delante de las destilerías de sake para indicar que se ha acabado de elaborar una nueva cosecha de sake. Actualmente también es posible verla colgando a las puertas de tiendas de sake y de locales que sirven principalmente esta bebida.

El sake se fermentaba en botas hechas de cedro japonés (al menos hasta 1923, cuando se introdujeron los tanques de acero) y, antiguamente, era tradicional que después de elaborar el primer sake del año, cuando el sake nuevo empezaba a madurar, se colgara esta bola en el exterior de la destilería, sustituyendo la bola seca del año anterior por una de nueva hecha con hojas verdes. Así, mientras la bola iba cambiando de color, el sake iba madurando, y cuando el sugidama pasaba a ser marrón, el sake ya estaba listo para beber.

El sugidama apareció por primera vez durante la Era Edo, y ha presentado diversos aspectos a lo largo de la historia. El sugi tiene connotaciones religiosas sintoístas, especialmente en relación con un santuario llamado Miwa Jinja, en la prefectura de Nara, donde se dice que residen las deidades relacionadas con el sake. Aunque actualmente ya no se utiliza esta madera para fabricarlo, se sigue utilizando para fabricar las pequeñas cajas de madera llamadas masu utilizadas tradicionalmente para beberlo, y se dice que es la mejor madera para que evitar que se estropee.

Sobre las dos formas de llamar a esta bola, la verdad es que se utilizan ambas indistintamente, aunque en algún diccionario sobre sake distingue entre ambas en función del tamaño de la bola. Así el sugidama sería una bola de 70-80 cm de diámetro, mientras que el término sakabayashi debería reservarse para las bolas de 40cm de diámetro.

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